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25 juillet 2010 7 25 /07 /juillet /2010 18:00

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Durant la première moitié de 20ème siècle, une compétition s’installe entre tous les constructeurs automobiles, petits et grands, de part et d’autre de l’Atlantique. L’objectif : détenir le record de vitesse sur terre. Les compétiteurs sont des héros !.

Dès 1930, les vitesses atteintes sont déjà tellement élevées que les pilotes doivent abandonner les plages ou même les circuits fermés au profit de l’immense Lac salé de Bonneville dans l’Utah. Un lieu où des courses sont déjà organisées depuis 1925 par un petit constructeur local David Abbot « Ab » Jenkins. Les « machines » sont souvent des châssis assez rustiques équipés de moteurs d’avions. Le record est déjà de près de 500 km/heure !..

Jenkins va alors plutôt s’intéresser aux records d’endurance. C’est pour cette raison qu’en 1935 il commande à Duesenberg une machine capable de remporter le record sur 24 heures. C’est Augle Duesenberg lui-même qui va se charger du projet : châssis sj, qui a fait ses preuves sur d’autres modèles de la marque, et moteur 8 cylindres en ligne, 6 876 cc, qui lui aussi est éprouvé. Le moteur est retravaillé pour augmenter sa puissance. L’objectif est 400 cv à 5 000 t/mn. L’alimentation est faite par deux carburateurs, bielles, arbre à cames,. ; sont renforcés.

La carrosserie est confiée à Herb Newport qui a pour mission de dessiner une nouvelle « Duesenberg SJ Spécial ». Cela implique pour lui élégance, technicité, performances !..

C’est au cours de la saison 1935 que Jenkins tente de battre sont record de vitesse sur 24 heures. Deux tentatives sont infructueuses à cause de pannes moteur. Alors de nouveaux moteurs sont préparés avec les meilleurs spécialistes à Indianapolis, remontés sur la voiture et lancés sur le lac salé de Bonneville. Le record est finalement établi 135,47 mph de moyenne sur 24 heures avec un arrêt tous les 400 miles pour faire le plein de carburant et changer les pneumatiques.

Le record va être très éphémère. A peine quelques jours plus tard il est battu de près de 5mph par un Anglais. Dès 1936 Jenkins et Augle Duesenberg se lancent à nouveau dans la construction d’une nouvelle voiture, baptisée la « Mormon Meteor », équipée cette fois d’un moteur d’avion Curtis Conqueror V12 et la course aux records peut ainsi reprendre de plus belle. Entre 1938 et 1940 Jenkins remportera 21 records, le dernier étant 161,18 mph sur 24 heures. Un record qui ne sera battu que par Mercedes-Benz cinquante ans plus tard..Quant à Jenkins, dont la renommée est très grande, il sera élu Maire de Salt Lake City.

La voiture, unique, fut remise dans son état initial de 1935 et entièrement restaurée. Elle passa dans plusieurs mains avant d’être vendue aux enchères en 2004 pour 4 millions de Dollars. Le nouveau propriétaire la présenta au Concours d’Elégance de Pebble Beach en 2007 où elle fut élue « Best of Show ».

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Je recommande à tous les passionnés de l'automobile et de son histoire les remarquables sites (en anglais) cités ci-dessous. Ils présentent, outre des commentaires et données techniques très complètes, de magnifiques photos sur la production automobile mondiale

ultimatecarpage.com

supercar.net

 

Vous pouvez retrouver d'autres véhicules,  tout aussi exceptionnels,  dans la rubrique "VOITURES DE   LEGENDE" de ce blog

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